이동헌 교수 "수천, 수만 건 임상정보 누적된 '한방 천연물', 안전하고 높은 효능 잠재"
이동헌 교수 "수천, 수만 건 임상정보 누적된 '한방 천연물', 안전하고 높은 효능 잠재"
  • 전아름 기자
  • 승인 2021.07.06 12:49
  • 댓글 0
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[인터뷰] 어린이 키성장 기능성 원료 황기추출물등복합물(HT042) 연구개발 참여한 이동헌 가천대 한의대 교수

【베이비뉴스 전아름 기자】

최근 건강기능식품 시장에서 천연물을 원료로 만든 어린이 키 성장 건강기능식품이 주목받고 있다. 제약 회사는 물론 건강식품 회사들도 앞다퉈 관련 제품을 내놓고 있다. 어린이 키 성장 건기식 제품들은 아이들의 취향과 입맛에 맞춰 우유나 물에 타서 먹거나 새콤달콤한 맛을 더해 액상 스틱이나 젤리 제형으로 다양화한 것이 특징이다. 

천연물은 일반적으로 화학 합성물 소재보다 부작용이 적고 오랜 시간 한의학에서 약재로서 효능을 인정받아 왔다. 특히 어린이가 섭취하는 천연물이라면 무엇보다 기능성이 우수하고 안전성이 입증돼야 한다. 

황기추출물 등 복합물(HT042)은 천연물 연구개발 기업 뉴메드와 경희대 한의과대학 연구팀이 15년간 체계적인 연구 개발을 통해 기능성과 안전성을 과학적으로 검증받아 식품의약품안전처로부터 유일하게 인정받은 어린이 키 성장 개별인정형 원료다.

성장 인자와 성장 단백질을 증가시켜 연골세포의 수와 크기를 증가시킴으로써 아이들 키 성장에 발판을 만들어준다. 이러한 천연물 소재로 아이들의 성장판 활력에 도움을 줄 수 있는 황기추출물 등 복합물 원료 연구개발에 오랫동안 참여해 온 한의학 전문가 이동헌 가천대학교 교수를 만나 어린이 키 성장에 관한 이야기를 들어봤다.

이동헌 가천대학교 한의대 교수. ⓒ뉴메드
이동헌 가천대학교 한의대 교수. ⓒ뉴메드

Q. 간단한 소개 부탁드립니다.

"안녕하세요 가천대학교 한의대 교수로 재직하고 있는 이동헌입니다. 전통적으로 사용해온 한약의 효능을 과학적으로 규명하는 것을 목표로, 어린이 성장 장애, 뇌졸중, 치매, 관절염 등 난치성 질환을 대상으로 연구해오고 있습니다. 그 과정에서 은사님이신 경희대 김호철 교수님과 함께 어린이 키 성장에 도움을 줄 수 있는 황기추출물 등 복합물에 대한 연구도 수행했습니다."

Q. 한방 소재로 기능성 원료를 개발해오고 있습니다. 이러한 원료들의 장점은 무엇인지요?

"한방을 근간으로 하는 소재의 장점은 효능과 안전성에 대해 수천, 수만 건의 방대한 임상 정보가 누적되어 있다는 것입니다. 이 정보를 잘 분석하여 후보물질들을 발굴하고, 정교한 실험을 통해 과학적으로 효능을 탐색하면 경쟁력이 높은 천연물의 도출이 가능합니다."

Q. 키 성장 기능성 원료인 황기추출물 등 복합물 연구 개발에 참여했다고 들었습니다. 연구 개발에 소요되는 기간은 어느 정도였고 어려운 점은 없으셨는지요.

"1999년에 연구를 시작해 2014년에 황기추출물 등 복합물이 식약처로부터 기능성 원료로 인정받기까지 총 15년이 걸렸습니다. 성장 연구에서 어려운 점 중 하나는 동물실험입니다.

효과 있는 물질은 흰쥐의 정강이뼈 성장판에서 하루에 10-20 μm을 추가 성장하게 하는데 이는 머리카락 두께의 1/10 정도밖에 되지 않는 미세한 차이입니다. 이 작은 차이를 정확하게 관찰하기 위해 끊임없이 반복하여 정교한 실험법을 구축하는 과정에 저뿐 아니라 함께 연구한 분들의 큰 노력이 들어갔던 것 같습니다."

Q. 2015년도에 키 성장을 돕는 신물질이 개발됐다는 방송 보도를 봤습니다. 황기추출물 등 복합물이 어떻게 키 성장을 도울 수 있는 것인지 설명 부탁드립니다.

"키가 큰다는 것은 뼈의 길이가 자라는 것을 말합니다. 어린아이의 긴 뼈 양 끝에는 연골세포로 이루어진 성장판이 존재합니다. 이 성장판 연골 세포의 수와 크기가 증가하는 과정을 통해서 뼈의 길이가 길어지게 되고 이것이 어린이의 성장 속도를 결정합니다.

또한 성장 속도가 빨라지더라도 성장할 수 있는 기간이 줄어들면 안 되기 때문에 성장 기간에는 영향을 주지 않는 것이 중요합니다. 황기추출물 등 복합물은 다양한 실험모델에서 성장판 연골세포의 수와 크기 증가에 도움을 주어 성장 속도를 빠르게 한다는 사실이 밝혀졌으며, 동시에 성장 기간에는 영향을 미치지 않는다는 것이 입증됐습니다." 

Q. 황기추출물 등 복합물에서 각 약재의 역할과 효능에 대해 한의학적으로 설명해주십시오.

"한의학에서 볼 때 성장에는 선천적인 기운과 후천적인 기운이 중요한데, 선천적인 기운이 부모로부터 물려받은 유전적인 요소라면, 후천적인 기운은 아이가 음식을 골고루 섭취해 잘 성장할 수 있도록 하는 것입니다. 수면, 운동, 스트레스도 이들에 영향을 미칩니다.

한의학에서 황기는 인삼과 함께 기를 보충하는 대표적인 약재로 소화기에 작용해 후천적인 기운을 튼튼하게 하는 데 사용해왔습니다. 가시오갈피는 오가피와 함께 선천적으로 중요한 장부의 기운을 보충하여 근육과 뼈를 튼튼하게 합니다."

Q. 이러한 천연물 원료를 연구·개발하실 때 가장 중점을 두는 부분은 무엇인지요?

"효능이 가장 중요합니다. 하지만 천연물의 특성상 기원과 산지, 연생별로 성분함량이 모두 다르므로 균일한 효과를 얻기 위해서는 표준화 역시 중요하다고 할 수 있습니다."

Q. 건강기능식품에서 가장 중요한 것이 섭취 시 안전성 확보일 텐데, 어떻게 검증하시는지 궁금합니다.

"원료에 따라 다르지만 보통 인체적용시험과 GLP 기관에서 수행되는 독성시험을 통해 검증합니다. 전통적으로 사용해온 천연물은 오랫동안 사람이 섭취하여 왔으므로 안전성이 어느 정도 입증되어 있습니다. 건강기능식품 인허가를 위해서는 안전성에 대한 근거를 추가로 충분히 제시해야 합니다."

Q. 향후 천연물 연구, 개발에 대해 제언을 해주신다면?

"세계적으로 BT는 IT만큼이나 중요한 성장동력입니다. 현재 우리나라는 IT 강국이지만 BT의 경우는 선진국과 격차가 상당히 큽니다. 세계의 주요 연구소에서는 전통적으로 사용해온 천연물을 연구하여 신약으로 개발하는 사례가 많습니다. 실례로, 중국의 투유유라는 연구자는 개똥쑥이라는 한약으로부터 말라리아 치료제를 개발해서 수많은 어린이의 생명을 살린 공로로 2015년 노벨상을 받았습니다. 

우리나라는 한의학이 발달되고 방대한 정보가 누적되어 있다는 좋은 조건을 가지고 있습니다. 다만 전통적인 정보를 제대로 이해하여 현대적인 지식으로 풀어가는 것이 관건입니다. 그러기 위해서는 장점은 취하고 단점은 보완하는 과정을 거쳐야 합니다. 한의학 임상 정보에서 단서를 얻되 과학적으로 연구해서 정말 효과가 좋은 것이 무엇인지 찾아가는 것이 필요합니다."

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